Kankerspecialist Johan Swinnen doet zijn verhaal in expo PARCUM

In 2017 liep Johan Swinnen van Leuven naar Compostella. Dit jaar loopt hij twee marathons per dag als eerbetoon aan kankerpatiënten en hun naasten.

Kankerspecialist Johan Swinnen is niet enkel tijdens zijn werkuren bezig met het bestrijden van kanker. "Acht jaar geleden werd bij mijn jongste zoon Pieter kanker vastgesteld. Hij was toen 13 jaar. Plots was deze ziekte niet meer enkel mijn studiedomein, maar drong zij mijn privéleven binnen, en kwam plotseling wel héél dichtbij," zo vertelt hij. Hij nam zich voor 'iets zots' te doen als zijn zoon de ziekte zou overleven. 

In de zomer van 2017 maakte hij deze belofte waar. Als eerbetoon aan zijn zoon en zo veel andere kankerpatiënten liep Swinnen van Leuven naar Compostella. 2.400 km in 33 dagen. Zo’n twee marathons per dag. In zijn rugzak had hij 850 brieven van en voor kankerpatiënten.

Voor onze collectiepresentatie 'This is not a collection' zochten we mensen op die op een hedendaagse manier invulling geven aan religieus erfgoed. Een pelgrimstocht naar Compostella is zo'n voorbeeld. Johan Swinnen vertelde ons meer over zijn 'pelgrimstocht' en hoe hij dit mocht beleven. Het hele interview kan je beluisteren in onze expo. 

Waarom juist Compostella? "Al eeuwen trekken mensen vanuit alle windstreken naar Compostella, zoekend naar een houvast, een keerpunt," vertelt Johan, "Met mijn tocht wilde ik vooral de strijd van Pieter en andere patiënten symbolisch overdoen. Een lange weg, met soms kronkelige paden in de mist, ups en downs." De route naar Compostela spreekt ook al lang tot zijn verbeelding. "Als kind zag ik overal in Vlaanderen bordjes hangen die wijzen naar dat stadje in het noorden van Spanje. Het is ook een iconische weg die al eeuwen bewandeld wordt. Daar wilde ik ook naartoe."

Of hij zichzelf als 'pelgrim' zou omschrijven'? "Nee, daarvoor ging alles te snel. Ik was te weinig alleen om over mezelf en de wereld te reflecteren." De tocht ernaar toe en de brieven van de kankerpatiënten waren het belangrijkste. De tocht was eerder een eerbetoon aan anderen. "Ik wilde vooral mijn bewondering uitdrukken voor de strijd van Pieter en van vele andere kankerpatiënten. Ik wilde hen een hart onder de riem steken, een boodschap van hoop uitdragen."

De verbondenheid tussen mensen en vooral de kracht van mensen is iets dat hem altijd zal bijblijven. "Als we echt willen, kunnen we veel bereiken. Mijn tocht was misschien geen typische pelgrimstocht, maar uiteindelijk is elke pelgrimstocht uniek. Het besef dat je niet de eerste en ook niet de laatste bent die deze weg aflegt, maakt het een bijzondere ervaring!"

Maar Swinnen kan niet stilzitten. Twee jaar nadat hij naar Compostella liep, heeft hij een nieuwe sportieve uitdaging. Een maand lang zal hij twee marathons per dag lopen. Deze keer draait zijn tocht rond de verbondenheid tussen de patiënten en hun naasten. Deze keer geen uitgekiend pad. Wie wil, kan online een figuurtje voor 25 euro opdragen aan een bijzondere persoon. afhankelijk van het aantal opgedragen beeldjes blijft hij lopen.

Volg zijn verhaal op www.beeldjebijbeeldje.be